La saison des Bills se termine avec les participants Tamar Hamlin

ORCHARD PARK, NY – Avant le début de cette saison de la NFL, les Bills de Buffalo se sont fixé pour objectif de remporter un Super Bowl. Bien qu’il s’agisse d’un objectif partagé par toutes les équipes, il est réaliste et pressant pour les Bills, qui pensaient que l’équipe de cette saison avait de bonnes chances de finalement offrir un championnat à la région.

Les Bills se sont engagés dans la tâche à travers une brève crise hors saison, des blessures à long terme pour Micah Hyde et Von Miller, et l’urgence médicale potentiellement mortelle de Tamar Hamlin lors d’un match aux heures de grande écoute début janvier. Mais dimanche, les Bills se sont retrouvés dans un endroit familier : attendre l’année prochaine.

Sous une tempête de neige constante, la saison des Bills s’est terminée par une défaite de 27 à 10 contre les Bengals de Cincinnati, qui défieront Kansas City lors du match de championnat de l’AFC le week-end prochain.

« Évidemment, nous voulions jouer pour lui et poursuivre notre mission », a déclaré le quart-arrière des Bills Josh Allen, faisant référence à Hamlin, qui a assisté au match de dimanche. « Nous avons rencontré une équipe qui a mieux joué que nous ce soir. »

Joe Burrow et les Bills ont eu du mal à ralentir l’attaque des Bengals, tandis qu’Allen n’a pas pu mettre l’attaque en rythme. Les Bengals ont perdu trois partants sur leur ligne offensive, mais Allen s’est souvent retrouvé en fuite, se démenant pour faire des jeux contre le schéma.

La dernière fois que ces deux équipes étaient sur le terrain ensemble, le 2 janvier, Hamlin a subi une crise cardiaque après ce qui semblait être un tacle de routine sur le receveur Dee Higgins. Ce match a été suspendu au premier quart et finalement annulé. Depuis lors, les Bills ont tenté d’aller de l’avant, tirant leur force des progrès constants de Hamlin, qui a été libéré de l’hôpital le 11 janvier et est apparu en public depuis dimanche.

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Hamlin est allé au vestiaire des Bills avant le match Il a ensuite regardé depuis une suite les médecins poursuivre ce que les médecins disaient être un long rétablissement. Deux minutes après le début de la première mi-temps, le Jumbotron sur le terrain a montré Hamlin. Il a croisé les bras en signe de cœur et a ensuite exhorté la foule à encourager la défense qui gardait Burrow sur la ligne de but.

La défense a tenu cette série – la prise de touché de Ja’Mar Chase a été annulée lors de l’examen – mais c’était l’un des rares tournants potentiels pour les Bills.

« Il n’y avait pas de véritable énergie, pas de jus, pas de vitesse », a déclaré le secondeur All-Pro des Bills, Matt Milano.

Les Bengals ont construit une avance de 14 points au premier quart sur deux passes de touché de Burrow vers des cibles largement ouvertes – la première à Chase pour 28 verges et la seconde à Hayden Hurst pour 15. Burrow n’a pas lancé de passe incomplète. Sur les deux premiers disques des Bengals. Pendant ce temps, les Bills ont ouvert avec deux séries de trois et trois.

Les Bills ont finalement arrêté les Bengals sur leur troisième possession lorsque Milano a limogé Burrow au troisième essai près du milieu de terrain. Lorsque les Bills ont récupéré le ballon, ils ont marché dans la zone des buts sur un entraînement de 15 jeux, couronné par un entraînement de 75 verges avec un touché d’Allen sur un quart-arrière de 1 mètre.

Un but sur le terrain des Bengals à l’intérieur de l’avertissement de deux minutes de la première mi-temps a poussé l’avance de Cincinnati à 17-7, et les Bills ont tiré à moins d’un score sur le but sur le terrain de 25 verges de Tyler Pass au début de la seconde mi-temps. Mais à partir de ce moment, les Bengals ont maintenu leur élan tout au long du match, échappant à l’offensive des Bills. Le touché d’Allen au deuxième quart a été la seule fois où les Bills sont entrés dans la zone des buts.

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Les Bills reviendront sur certaines occasions manquées. Le tir en profondeur bien lancé d’Allen dans les dernières secondes du troisième quart a parcouru plus de 30 mètres dans les airs. Mais le receveur des Bills Gabe Davis n’a pas pu l’attraper. Puis, au milieu du quatrième quart, après que Cincinnati ait construit son avance à 27-10, un entraînement des Bills a calé profondément sur le territoire des Bengals. Ils ont subi une pénalité pour faux départ qui s’est étendue au troisième essai, puis n’a pas réussi à se convertir au quatrième essai depuis la ligne des 16 verges de Cincinnati. Stephen Dix On pouvait le voir crier au quart-arrière En marge, Allen a étudié les jeux sur le banc.

Diggs, le meilleur receveur de l’équipe, a brièvement quitté le match après qu’Allen l’ait plaqué dans la zone des buts, entraînant une confrontation avec un photographe. Il a retourné la série suivante et a terminé avec quatre attrapés pour 35 verges sur 10 cibles.

« C’est un compétiteur fougueux », a déclaré Allen à propos de Diggs. « Il veut le ballon, et si nous ne pouvons pas lui donner le ballon ce soir, nous devons apprendre. »

Avec une minute à jouer dans le match et les Bills traînant de l’avant par 17, Allen a lancé une interception au demi de coin des Bengals Cam Taylor-Britt. Les fans des Bills ont applaudi et se sont dirigés vers les sorties, tandis que les fans des Bengals sont allés dans l’autre sens, descendant les marches du stade pour applaudir le retour de leur équipe au championnat de la conférence. Quand ce fut fini, Allen languit dans son vestiaire alors que ses coéquipiers quittaient le stade sans enlever son uniforme plus d’une demi-heure après le match.

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Ce match a peut-être été un aperçu de ce à quoi ressemblerait l’AFC dans les années à venir: Allen et Burrow se battent pour la chance de Patrick Mahomes de jouer dans le match de championnat de la conférence. Mais les Bills n’ont pas encore dépassé les géants de la conférence en séries éliminatoires. Leurs deux dernières saisons se sont terminées aux mains de Mahomes et de Kansas City. Cette année, Burrow et les Bengals ont mis fin au rêve du Super Bowl des Bills.

L’entraîneur des Bills, Sean McDermott, a déclaré que la défaite était une opportunité d’apprentissage pour l’avenir. Mais pour l’instant, c’est un résultat insatisfaisant pour une équipe qui a trouvé des moyens d’aller de l’avant au cours des dernières semaines.

« Les barrières ont été brisées avec ce groupe en termes de vulnérabilité », a déclaré le centre des Bills, Mitch Morse. « Ce groupe particulier a traversé tellement de choses et cela fait certainement un peu plus mal de savoir que ce chapitre est clos. »

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